Letting Off Steam



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Expulsando Vapor

Por Carolyn Ruth
Cientos de personas se reúnen y se sientan sobre los bancos o sobre el terreno con aspecto baldío y sin pasto que rodea los géiseres. Algunos miran la hora. Otros preparan sus cámaras. En pocos instantes, se producirá la erupción del géiser "Old Faithful" (Viejo Fiel, según su nombre en inglés) en el Parque Nacional de Yellowstone, dando lugar a uno de los espectáculos naturales más impactantes.
De pronto, brotan burbujas de agua caliente. Vapor a una temperatura mayor a 100°C se dispara a través de un conducto individual en forma de boquilla. Cada erupción en forma cónica del "Old Faithful" dura entre 90 segundos y 5 minutos, con chorros que ascienden entre 30 y 55 metros y que expulsan entre 13,000 y 30,000 litros de agua.
Yellowstone cuenta con más de 10,000 géiseres, aguas termales y conductos volcánicos que pueden entrar en erupción en cualquier momento, todo esto en varios lugares. Porque estas erupciones no son tan voluminosas como las de un volcán, puedan ser presenciadas desde una distancia corta, ofreciendo una experiencia única. Imagina estar observando el "Old Faithful" cuando, de repente, oyes el sonido siseante de otro géiser que entró en erupción a unos pocos metros a tu derecha, seguido por lodo que emana en forma burbujeante cerca de ti. Luego, te das vuelta y ves que a tu izquierda hay agua burbujeante caliente que brota continuamente del suelo.
Muchos científicos sienten la misma admiración por este espectáculo, que los dos millones de turistas que visitan el parque todos los años. Estos científicos también, tratan de comprender cómo se generan estos géiseres y las aguas termales y cuál es la composición química del agua que generan. Resulta que esta agua contiene sustancias químicas exclusivas de la región, al igual que bacterias que crecen a temperaturas muy altas. Además, los científicos han descubierto que los géiseres y las aguas termales se generan por el movimiento ascendente de rocas fundidas y agua caliente a través de una red elaborada de conductos y cuevas. Sin embargo, aún se sigue intentando comprender cómo se origina esto.
Sistema subterráneo de tuberías
La mayor parte del agua que emana de las aguas termales y géiseres de Yellowstone (250 millones de litros por día!), en un comienzo fue lluvia o nieve que se filtró a través de pequeñas grietas y alrededor de minerales en las rocas. Esta agua luego descendió a miles de metros debajo de la superficie, donde se asienta en cuevas subterráneas llamadas cámaras.
Si bien las temperaturas en estas cámaras ascienden a 300°C o más, el agua no se vaporiza sino que permanece en estado líquida porque está bajo una gran presión ejercida por las rocas y el agua que permanece arriba (ten en cuenta que la temperatura de ebullición del agua cambia bajo altas presiones, Por ejemplo, cuando existe el doble de presión atmosférica, el agua hierve a 121°C, en lugar de 100°C y cuando la presión es diez veces mayor que la atmosférica, el agua hierve a 180°C). El agua sobrecalentada abre paso a través de las ranuras y, a medida que asciende, se reduce la presión y el agua comienza a hervir.
Si la presión desciende rápidamente, el agua hirviendo se evapora, provocando una erupción del géiser. Por otro lado, si la presión se libera en forma más lenta o la abertura en la superficie es ancha, el agua asciende a la superficie en forma de burbujas y forma una piscina de agua caliente, creando un manantial termal.
El sistema subterráneo de tuberías de los géiseres es diferente al de las aguas termales. En el caso de las aguas termales, el sistema de las tuberías por lo general está tan abiertas que permiten que el agua ascienda sin dificultad hacia la superficie.
En un géiser, el sistema de tuberías contiene por lo menos un paso estrecho, por lo general cercana a la superficie. El agua sobre el estrecho funciona como una tapa que permite mantener la presión del agua hirviendo que se encuentra debajo. Por lo tanto, cuando el géiser entra en erupción, el agua abre de una explosión esta tapa y se dispara hacia arriba. La altura depende del ancho de la abertura, cuanto más angosta sea ésta, más alto será el chorro de vapor que sale.
Después de que un géiser hace una expulsión la cámara subterránea se vacía, el agua mas fría de los alrededores comienza a descender para reemplazar el agua expulsada, y el ciclo del agua subterránea se acumula iniciando una nueva erupción. El proceso completo desde la superficie y retorno probablemente toma por lo menos 500 años. ¡El agua que se expulsa hoy cayó en forma de lluvia o nieve cuando Colón estaba explorando el Nuevo Mundo!
De vez en cuando, los conductos se obstruyen y el agua que está ascendiendo se estanca. Por lo general, las obstrucciones se destapan con terremotos, que son frecuentes en la zona de Yellowstone. Cada año unos 2000 terremotos sacuden el Parque, lo cual corresponde a un promedio de más de cinco terremotos por día. La mayoría son tan pequeños que no se sienten, pero algunos son importantes.
Calor, terremotos y dióxido de carbono
La fuente de calor de los géiseres y aguas termales de Yellowstone se encuentra a aproximadamente seis kilómetros debajo de la corteza terrestre en forma de roca parcialmente fundida, llamada magma. El magma se ubica en una reserva que se extiende de 8 a 16 kilómetros debajo de la tierra y fue descubierta por un sismólogo de la Universidad de Utah, en Salt Lake City. Antes de llegar a la reserva, el magma se origina en una zona de manto que se encuentra de 80 a 650 kilómetros debajo de la superficie. Este magma asciende a través de las grietas hasta la reserva.
Robert Smith, profesor de geofísica de la Universidad de Utah, y sus colegas, recientemente han determinado el tamaño de la reserva superior de magma, tanto en forma horizontal como vertical. Mientras estudiaban el origen de los terremotos en Yellowstone, los científicos notaron que las ondas subterránea originada por estos terremotos se mueven más lentamente de lo habitual en un área específica. Esto ocurre porque el sonido se retrasa en roca fundida, comparado con el de las rocas más frías que lo rodean.
Smith y sus colegas sugirieron que esta área, situada a más de 6 kilómetros debajo de la tierra, está compuesta por una gran cantidad de magma parcialmente fundidas. En consecuencia, las rocas de esa zona están fundidas, lo cual explica porqué las ondas de los terremotos son más lentas allí que en las rocas circundantes.
Los científicos también registraron velocidades inusuales en lo que respecta a ondas de terremotos en un área cercana, localizada a dos kilómetros debajo de la tierra. Esta vez, los científicos sospechaban que las fracturas en la tierra podían contener gases como dióxido de carbono, que se originaba cuando algunas de las rocas se cristalizaban en el área de las rocas parcialmente fundidas.
“Cuando se produce un terremoto en esta área, el dióxido de carbono puede ascender a la superficie y causar un daño importante”, afirma Smith. “Por ejemplo, en California, en el año 1989 un terremoto causó la muerte masiva de árboles, que pudo ser consecuencia de la emisión de dióxido de carbono debajo de la tierra, como parece ser el caso en Yellowstone”.
Estos resultados sugieren que, además de monitorear los géiseres y manantiales termales, el equipo de trabajo de Yellowstone también debe controlar la emisión de dióxido de carbono, ya que puede significar un riesgo para la seguridad humana.
Agua llena de sustancias químicas únicas
El agua burbujeante que emana en las erupciones de los géiseres y aguas termales no es pura. Cuando desciende a través del suelo y se calienta, el agua disuelve algunos de los minerales de las rocas. Las rocas que se encuentran debajo del "Old Faithful" están formadas en su mayor parte por un magma viscoso llamado riolito, que contiene por lo menos 70% de dióxido de silicio (SiO2).
Mientras el agua esté bajo altas temperaturas y presiones, el dióxido de silicio disuelto permanece en solución. Pero a medida que el agua caliente asciende por el conducto, se enfría, el dióxido de silicio se vuelve menos soluble, y se asienta al costado del conducto. El espacio en el conducto se vuelve más angosto.
El agua que sale expulsada del "Old Faithful" se enfría en la superficie y cada vez una cantidad de dióxido de silicio se asienta alrededor del conducto, formando un cono.
En los Manantiales Termales de Mammoth, el agua que emana contiene carbonato cálcico (CaCO3). Cuando el agua es expulsada, el carbonato cálcico se separa del agua enfriada, formando terrazas blancas de carbonato cálcico poroso llamadas travertinos.
El dióxido de silicio y el carbonato cálcico no son las únicas sustancias químicas que se encuentran en aguas de géiseres y aguas termales. Los científicos también han encontrado arsénico.
Kirk Nordstrom, geoquímico de la Inspección Geológica de Estados Unidos, en Boulder, Colorado, y sus colegas, han estudiado las concentraciones de arsénico en las aguas termales de Yellowstone durante años. Las condiciones para las pruebas son peligrosas, por lo tanto, es necesario tomar medidas de protección, como el uso de guantes de goma y llevar a cabo procedimientos de recolección bien definidos.

“Cualquier parte del equipo que se haya mojado con agua caliente se lava con agua destilada en el campo antes de guardarlo”, aclara Nordstrom, “También, tratamos de evitar ubicarnos en los lugares hacia donde se dirigen los vapores de los manantiales. Juntamos muestras en dirección contraria a la de los vapores y no nos sentamos ni arrodillamos cerca de áreas vaporosas si no es estrictamente necesario. Los vapores de las aguas termales pueden contener niveles tóxicos de mercurio (Hg), dióxido de carbono (CO2) y sulfuro de hidrógeno.


La Cuenca del Géiser Norris en el Parque Nacional Yellowstone contiene las concentraciones de arsénico más altas. El arsénico tiende a unirse al sulfuro de hidrógeno. Además, el agua es multicolor, gracias a los minerales como el dióxido de silicio poroso, sulfuro amarillo, compuestos de arsénico rojos, amarillos y naranjas; y los sulfuros ferrosos grises y negros.
Nuevos tipos de bacteria
Las aguas termales de Yellowstone también contienen bacterias que se reproducen cerca de temperaturas de ebullición y le dan al agua colores verde, amarillo y naranja brillante. Hay tantas, que forman como felpudos, formados por bacterias, una junto a la otra. También se forman muchos felpudos de bacterias en forma superpuesta, es decir uno encima del otro.
“Estos felpudos de bacteria parecen una porción de lasaña de espinaca”, dice Don Bryant, profesor de biotecnología de la Universidad del Estado de Pennsylvania. “Puedes encontrar diferentes especies de bacterias en las distintas capas, aun todas ellas viven juntas y se ayudan mutuamente”.
Recientemente Bryant y David Ward, ecólogo microbiano de la Universidad del Estado de Montana,Bozeman, hicieron un descubrimiento inesperado. Mientras estudiaban la bacteria fotosintética de la superficie superior de un manantial termal llamado "Octopus Spring", encontraron bacterias totalmente nuevas. Cuando analizaron el ADN, encontraron que no sólo utilizaban la luz como energía para crecer (proceso llamado “fotosíntesis”), sino que además se trataba de una nueva especie de bacteria.
Al igual que otras bacterias fotosintéticas, plantas y algas, este nuevo tipo de bacteria, llamada Candidatus Chloracidobacterium thermophilum capta luz solar a través de moléculas de clorofila, pero lo hace de manera diferente a otras bacterias.
En algunas bacterias que contienen clorofila y en todas las plantas, las células internas utilizan la luz que absorben las moléculas de clorofila para producir la energía necesaria para transformar el dióxido de carbono en oxígeno, proceso llamado “fotosíntesis”:
CO2 + H2O  carbohidratos + O2
La nueva bacteria tiene estructuras especializadas en forma de antena, llamadas clorosomas. Cada clorosoma contiene 250,000 moléculas de bacterioclorofila, un tipo especial de moléculas de clorofila que se encuentra en la bacteria. De esta manera, estas bacterias pueden atrapar la luz más eficientemente que cualquier otra bacteria, lo cual significa que la fotosíntesis puede llevarse a cabo con mucha menos luz.
“Estimamos que estas bacterias pueden crecer perfectamente bajo intensidades de luz 1000 veces menor que la que requiere una brizna de hierba”, explica Bryant.

“Basándonos en otros estudios efectuados mi laboratorio, estamos empezando a comprender cómo se logra esto y en qué forma difiere de la fotosíntesis que se produce en otras bacterias”.


“El descubrimiento de estas nuevas bacterias puede ayudarnos a comprender cómo la vida se desarrolla normalmente sin demasiada luz”, dice Ward. “Puede explicarnos cómo comenzó la fotosíntesis en la Tierra – cuando había muy poco o nada de oxígeno- y si es posible que haya vida en ambientes extremos con temperaturas muy altas y baja intensidad de luz, como en otros planetas”.
Un paisaje en constante cambio
Aunque los científicos han logrado comprender mejor la estructura subterránea del Parque Nacional Yellowstone y la química y la vida en su superficie, la historia no termina aquí. El parque cambia constantemente, por lo cual es difícil saber qué pasará en el futuro.
“Nuestra comprensión de lo que pasa en lo profundo de la Tierra es limitado porque no podemos descender hasta ese lugar y observar las cosas en vivo y en directo”, explica Hank Heasler, geólogo del Parque Nacional Yellowstone. “Las técnicas actuales, como la interferometría de radar y el Sistema de Posicionamiento Global, pueden indicarnos con precisión qué sucede sobre la superficie, pero no lo que sucede bajo la corteza terrestre”.
Los científicos sugieren que los movimientos ascendentes y descendentes son consecuencia del continuo movimiento de agua caliente y de rocas volcánicas fundidas llamadas basalto y granito que provienen de la cámara de magma que fue descubierta por científicos de la Universidad de Utah. En algunas áreas, el magma y el agua caliente se desplazan con mayor rapidez, con lo cual la superficie del suelo se eleva. En otras, la circulación del magma y del agua caliente es más lenta, lo que genera movimientos descendentes. Pero la causa de estos cambios en la circulación del magma y del agua caliente sigue siendo un misterio.
Incluso el "Old Faithful" está cambiando. En los últimos años, se han producido menos erupciones y hasta es posible que en el futuro éstas desaparezcan completamente. Algún día los visitantes podrán sentarse en algún otro lugar del parque, esperando con anticipación, como lo hacen actualmente frente al "Old Faithful".
Actividades
Actividad 1- Fabrica tu propio volcán
Necesitarás
* Gafas de seguridad

* 1 botella de un litro

* 6 tazas de harina

* 2 tazas de sal

* 4 cucharadas de aceite para freír

* 2 tazas de agua

* Colorante rojo para comida

* Suficiente agua caliente para llenar casi del todo la botella

* 6 gotas de detergente

* 2 cucharadas de bicarbonato de soda

* 5% de solución de vinagre
Qué hacer
* Usa guantes de protección

* Amasa la harina, la sal, el aceite y las dos tazas de agua hasta formar una masa. Coloca la botella en un molde para hornear y cubrela con la masa para que parezca un volcán. No cubras el orificio ni permitas que entre masa en la botella.

* Llena la botella casi en su totalidad con agua caliente y agrega un poco de colorante para comidas.

* Agrega detergente.

* Agrega bicarbonato de soda.

* Agrega vinagre lentamente hasta que el volcán deje de fabricar burbujas.


Cómo funciona
El detergente y el bicarbonato de soda (NaHCO3) se disuelven en el agua caliente. Cuando se agrega el vinagre que contiene acido acético (NaHCO3), se lleva a cabo la siguiente reacción química:
NaHCO3 + CH3COOH  NaCH3COO + CO2 + H2O,
en la cual NaCH3COO es acetato de sodio, CO2 es dióxido de carbono y H2O es agua.
El dióxido de carbono queda atrapado en las burbujas de jabón. La combinación de dióxido de carbono y jabón emana de la punta de la botella y fluye en forma descendente por los costados de la masa en forma de volcán. Estás presenciando la explosión de un volcán- Carolyn Ruth
Actividad 2- Hierve el agua bajo diferentes presiones
Necesitarás
* Gafas de seguridad

* Matraz de filtro de aspiradora de 250 ml

* Tapón de goma para tapar la parte superior del matraz

* Grifo con accesorio de filtrado de succión

* Tubo con paredes gruesas para conectar el brazo lateral del matraz a la proyección del grifo; este tubo debe ser de paredes gruesas para no que no se rompa cuando se reduzca la presión.

* 50 ml de agua no muy caliente




Qué hacer
* Usa las gafas de seguridad

* Sujeta firmemente el recipiente a un lugar seguro para evitar que se caiga y se rompa. Nunca sujetes el recipiente con tus manos mientras realizas esta actividad.

* Vierte el agua no muy caliente dentro del matraz.

*Coloca un tapón en la parte superior del matraz.

* Une el tubo al brazo lateral del matraz al grifo con accesorio de filtrado de succión.

* Abre el agua y déjala correr con fuerza.

* Al finalizar la actividad, cierra el grifo y elimina el vacío quitando con cuidado la manguera de goma del costado del accesorio de filtrado del grifo.
Cómo funciona
La ebullición se define como la temperatura en la cual la presión del vapor de agua es igual a la presión de aire sobre la superficie del agua. La temperatura de ebullición del agua puede variar significativamente, como puede observarse en esta actividad.
Esto es lo que sucede: cuando el agua de grifo corre por el tubo conectado al grifo, el aire del tubo entra al agua que corre fuertemente por el drenaje. Esto a su vez quita aire del matraz. El aire del matraz se desplaza del área de alta presión dentro del matraz hacia el área de baja presión en el tubo.
Antes de que se abriera el grifo, el agua en el matraz se encuentra bajo presión atmosférica y no hierve. Cuando se reduce drásticamente el aire sobre la superficie del agua en el matraz, el agua adentro está sometida a baja presión y hierve. –Carolyn Ruth

Referencias


  • Perkins, S. Yellowstone Rising. Science News, 10 de noviembre de 2007, 172, p 293.

  • Fergus, C. Going to te Mat. ResearchPennState, Otoño 2008, págs. 13–16

[ResearchPennState es la revista de la Universidad del Estado de Pennsylvania, University Park, Pennsylvania, también disponible en

http://www.rps.psu.edu/, Febrero 2009].

  • Yellowstone Today, Parque Nacional de Yellowstone:

http://www.nps.gov/yell/planyourvisit/yellowstone-today-archives.htm

[Febrero 2009].



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Carolyn Ruth es profesora adjunta de química de la Universidad Mercyhurst, Erie, Pennsylvania. Su artículo más reciente para ChemMatters, “Extrayendo Medicina de la Plantas”, fue publicado en la edición de febrero del 2003.

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