Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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2.5 Consumo futuro de mercurio por sector


En esta sección se describe la evolución de una situación de "statu quo" del consumo mundial de mercurio (bruto) entre 2006 y 2015. Se podría considerar que la proyección de statu quo del consumo futuro de mercurio es una situación en la que "todo sigue como siempre", y en la que se reflejan las tendencias a la vista, y las leyes e iniciativas no muy innovadoras que ya se encuentran en vigor o que se están ejecutando. No refleja medidas más progresistas que tal vez dependan de nuevas iniciativas políticas, financiación especial u otros factores no determinados.

En los próximos cinco años, el ritmo al que disminuirá el consumo de mercurio dependerá fundamentalmente de que se reduzca su uso en las pilas, los productos eléctricos y la fabricación de dispositivos de medición; la odontología; y las plantas de producción de cloro-álcali. Estos sectores son los que más posibilidades tienen de influir en la disminución a corto plazo porque para ellos ya existen tecnologías o productos alternativos sin mercurio de calidad similar o superior y a un costo en su mayor parte competitivo. En el caso de estos sectores, los problemas que se plantean no son de carácter técnico, sino más bien relacionados con la medida en que los países o regiones alientan un cambio a través de asistencia financiera o de mecanismos jurídicos o voluntarios.

Por el contrario, la disminución del consumo de mercurio en la extracción aurífera de pequeña escala será un gran desafío durante los próximos 5 a 10 años e incluso más adelante. Por último, la disminución del consumo de mercurio en la fabricación de MCV es, para ser realista, una cuestión de mediano a largo plazo, aunque el consumo de mercurio neto ya se podría disminuir en mayor medida si se hiciese más uso del reciclado.

De todos modos, estas predicciones sobre el consumo futuro de mercurio no pueden tomarse más que como conjeturas con un cierto nivel de base real. Los imponderables se debaten en mayor medida en la sección 4.2.

Cabe mencionar que el PNUMA forma parte de varias asociaciones y de otras iniciativas, que en su mayor parte tienen por objetivo lograr una reducción del consumo de mercurio en los productos, y con las cuales se tiene la esperanza de hacer que el consumo de mercurio futuro sea mucho menor que el que se estima en estos cálculos.

En muchos mercados de productos básicos la dificultad de proyectar la demanda futura se complica aún más con la influencia que tienen los precios de esos productos en la demanda. De todos modos, en este caso el costo del mercurio representa, por lo general, un pequeño porcentaje del costo general del proceso o del dispositivo en el que se usa, y, por consiguiente, la demanda de mercurio no varía mucho con las variaciones de precios (así ocurre por lo menos en la escala de 5 a 25 dólares de los EE.UU./kg que se registra desde el año 2000). Incluso en el caso de la extracción aurífera artesanal y de pequeña escala, que se ve más afectada por el precio del mercurio y las limitaciones de la oferta, el costo del mercurio consumido es una pequeña fracción del valor del oro que por lo general se recupera en esas operaciones.

Para el informe del PNUMA sobre el comercio25 se hicieron algunas proyecciones del consumo futuro de mercurio. En los párrafos que figuran a continuación se incluye información que se obtuvo después de la publicación de ese informe (la fuente se cita en notas de pie de página).

2.5.1 Extracción aurífera artesanal


El uso extensivo de mercurio para la extracción aurífera artesanal en muchas partes del mundo no tiene visos de disminuir. A corto plazo, se supone que los altos precios del oro atraerán a una mayor cantidad de mineros al sector de la extracción artesanal y aumentarán el consumo de mercurio en ese sector. Al mismo tiempo, es probable que ese mismo aumento del precio del oro dé lugar a una mayor actividad en las minas de más envergadura (no artesanales o de pequeña escala) y a la producción de mercurio a partir de subproductos extraídos de esa actividad.

Por lo demás, el sector minero no estructurado no se presta a predicciones fáciles. Si bien se diría que la actividad de la extracción artesanal y de pequeña escala está aumentando, hay indicios de que el elevado precio del mercurio ya ha llevado a algunos mineros a procurar encontrar la manera de emplear con más eficiencia esa sustancia o a dejar de utilizarla por completo. Tomando como base la experiencia de los últimos cinco años, en caso de que el precio de mercado del mercurio supere los 25 dólares EE.UU./kg, el sector de la extracción artesanal y de pequeña escala hará un verdadero esfuerzo por utilizar el mercurio en forma más eficiente. Si el precio del mercurio es inferior a los 10 dólares/kg, los mineros prestarán menos atención a ese ahorro, a menos que la ONUDI u otros programas importantes que realicen actividades sobre el terreno redoblen sus esfuerzos. En la actualidad, el mercurio tiene un precio de entre 15 y 20 dólares/kg. Si se mantiene en esa escala en el futuro cercano, se podría predecir que en los próximos 10 años el uso total de mercurio en el sector de la extracción artesanal y de pequeña escala no aumentará mucho más del nivel elevado que tiene actualmente, aunque tampoco se puede decir que disminuirá en forma significativa.


2.5.2 Producción de MCV


En China se encuentra la gran mayoría de fabricantes que usan un catalizador de cloruro de mercurio para la producción MCV. Las demandas del mercado, combinadas con el hecho de que en China el carbón es barato, ha dado lugar a una rápida expansión de la producción de MCV y el proceso con el catalizador de mercurio se está utilizando para la mayor parte de esa producción. Según cálculos del NRDC, el consumo de mercurio para la producción MCV en China puede haber pasado de entre 700 y 800 toneladas métricas en 2005 a más de 1000 toneladas métricas en 200726.

Figura 2 5 Una planta de producción de MCV en China





Después de algunos incrementos adicionales en 2009, se puede prever que habrá una presión cada vez mayor desde el exterior - además de los mayores esfuerzos que realizará el país mismo -para que en China se alienten las inversiones en alternativas sin mercurio y para aumentar en mayor medida la recuperación de esta sustancia. Los competidores de Europa ya han comenzado a manifestar su preocupación por el hecho de que China produce MCV/PVC para exportación a un costo muy bajo usando un proceso que ya no es "aceptable" - por razones ambientales - en otras regiones del mundo.


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