Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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5.2.2 Mayor recuperación del mercurio utilizado en la producción de MCV/PVC


Si se toma en cuenta la alta tasa de reciclado del catalizador en la producción de MCV/PVC (contenido de mercurio entre 4% y 5%) en China y el hecho de que, al parecer, el sector informal está ansioso por participar en este reciclado, es evidente que el costo de reciclar el catalizador usado es menor que el precio del mercurio en el mercado.

No se ha notificado el costo de recuperar mercurio adicional del proceso relativo al ácido clorhídrico, aunque se sabe que parte de este mercurio se recupera en las plantas de Rusia. 71 Por lo tanto, se supone un reciclado adicional modesto a un costo razonable.


5.2.3 Mayor recuperación del mercurio a partir de los desechos de
cloro-álcali


Actualmente, la industria del cloro-álcali recupera a nivel mundial entre 100 y 120 toneladas de mercurio, de un total de entre 300 y 400 toneladas de mercurio en los desechos. Parte de la recuperación se realiza dentro y parte fuera de las instalaciones de reciclado. En los Estados Unidos, la industria del cloro-álcali está obligada por ley a recuperar todo el mercurio de los desechos con un alto contenido de mercurio y ha mostrado que es posible lograr una alta tasa de recuperación. No se cuenta con cifras exactas, pero se calcula que en los casos de desechos con contenido de mercurio de más del 10%, generalmente puede recuperarse el mercurio por menos de 50 dólares por kilo de mercurio recuperado.

Para realizar un cálculo comparativo, diversas fuentes calcularon que el costo de convertir una planta prototípica de cloro-álcali 72 en una que utilice un proceso sin mercurio estaría en el orden de entre 30 y 50 millones de dólares. Una conversión de este tipo eliminaría el consumo de entre 2 y 20 toneladas de consumo de mercurio por año, según la eficiencia de la planta, y posibilitaría la recuperación de al menos 200 toneladas de mercurio de las celdas del proceso.

Según lo que se plantea en la sección 5.1, es decir, que una inversión que elimine la demanda de mercurio equivale como mínimo diez veces al costo de aumentar el abastecimiento del mercurio, esta inversión de entre 30 y 50 millones de dólares "abastecería" mercurio a un costo unitario equivalente de entre 100 y 150 dólares por kg. Comparada con otros ejemplos, esta inversión quizás no sea tan atractiva en cuanto a abastecer una "fuente" de mercurio. Sin embargo, si tomáramos en cuenta la economía global y, además, los beneficios sociales, esta opción sería considerablemente más interesante.73

5.2.4 Mayor separación, recolección y reciclado de las amalgamas dentales, los productos con mercurio y otros rubros


En un informe reciente de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos, se calculó que el costo completo de instalar y mantener separadores de amalgama y de recolectar y reciclar el mercurio de la amalgama era de aproximadamente 2 dólares por empaste o 4000 dólares por kilogramo de mercurio recuperado.74 Esto podría compararse con el costo total de aumentar la tasa de reciclado del mercurio para odontología recolectado en las trampas de los sillones odontológicos en los consultorios odontológicos, calculado en unos 240 dólares por kilogramo de mercurio recuperado.75

Los encargados del reciclado proporcionaron los costos de la recuperación de mercurio de diversos tipos de desechos de mercurio. En la mayoría de los casos el costo del reciclado depende de la cantidad de desechos, la técnica de recuperación empleada y la naturaleza química del desecho, y no guarda mucha relación con el contenido de mercurio en los desechos.

Para obtener un costo total de la recuperación del mercurio, también hay que incluir el costo de la recolección y entrega de los desechos a los encargados del reciclado. Por consiguiente, el costo total por kilogramo de mercurio recuperado depende en gran medida del contenido de mercurio en los desechos, dado que el bajo contenido de mercurio significa que hay que manejar cantidades mayores de desechos por kilogramo de contenido de mercurio.

Se ha calculado que el costo del reciclado simple de amalgamas dentales después de entregarse a la entidad encargada del reciclado fluctúa aproximadamente entre 15 y 25 dólares por kilogramo de mercurio recuperado. Por otro lado se ha calculado que el reciclado del mercurio presente en otros productos, como termómetros y aparatos para tomar la presión arterial, que tienen un contenido promedio menor de mercurio, fluctúa entre alrededor de 100 y 200 dólares por kilogramo de mercurio recuperado.76

En Suecia, el costo de los programas globales (es decir, con todos los costos incluidos) para recolectar termómetros con mercurio fluctuó entre 950 y 1200 dólares por kg de mercurio recuperado. Comparativamente, en Minnesota los programas para reemplazar los termómetros con mercurio cuestan en todos lados entre 20 y 2000 dólares por kg de consumo de mercurio eliminado.77

Los programas para recolectar mercurio y compuestos de mercurio en laboratorios de escuelas y universidades de Suecia y Minnesota fluctuaron entre 20 y 1400 dólares por kg de mercurio recuperado.78


5.2.5 Mayor recuperación del mercurio proveniente de los procesos de extracción y fundición


Los procesos de extracción y fundición pueden producir una variedad de desechos que contienen mercurio, según sean los procesos de producción, entre los que se encuentran el calomel, las tortas de filtración, los desechos de carbono activado, los fangos y otros.

Algunos operarios experimentados en la fundición de zinc han notificado que la recuperación de mercurio del calomel (más de 70% de contenido de mercurio) es una operación de “equilibrio”, dando a entender que les cuesta no más de 10 a 20 dólares recuperar un kilo de mercurio del calomel que se usa en el equipo del lugar.79 Si hubiese que enviar los desechos a otros establecimientos relativamente distanciados, el costo aumentaría significativamente, lo que en parte explica por qué actualmente se envía tanto calomel para su eliminación.

Como se señala en la sección 5.2.7 infra, la recuperación de mercurio de las emisiones de los gases de combustión es mucho más cara.



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