Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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1 Antecedentes

1.1 Objetivo general


El objetivo general del Programa sobre el mercurio del PNUMA es reducir el riesgo que plantea el mercurio para la salud humana y el medio ambiente. En la Evaluación mundial del mercurio2 se llegó a la conclusión de que este objetivo sólo se puede lograr disminuyendo la "carga de mercurio" en la biosfera.

El Consejo de Administración del PNUMA (en su decisión 24/3) determinó que las que figuran a continuación son algunas de las medidas prioritarias que se podrían adoptar para reducir el riesgo que plantea el mercurio para la salud humana y el medio ambiente:



  • reducir la demanda mundial de mercurio relacionada con su utilización en productos y procesos de producción;

  • reducir el suministro mundial de mercurio, entre otras cosas, considerando la posibilidad de poner freno a la extracción primaria y teniendo en cuenta una jerarquía de fuentes.

1.2 Respuestas regionales

1.2.1 Reducir la demanda de mercurio


Se están aplicando varias medidas, tanto a nivel nacional como internacional, para reducir la demanda de mercurio y alentar las alternativas sin mercurio para diversos productos y aplicaciones en procesos.

Como ejemplo se puede mencionar, sin ir más lejos, el uso de mercurio en los productos. En todo el mundo se emplean grandes cantidades de esta sustancia para la fabricación y uso de muchos productos, sector del que proviene casi un tercio de la demanda de mercurio a nivel mundial. Sin embargo, para la mayor parte de los productos existen alternativas viables. La excepción más notoria son las lámparas de bajo consumo de energía que contienen mercurio, para las que todavía las alternativas sin mercurio son escasas o muy caras. La reducción y, en los casos en los que resulta posible, la eliminación del mercurio de los productos es importante porque toda reducción en el uso del mercurio reduce, en última instancia, las liberaciones de mercurio en el aire, la tierra o el agua y disminuye el potencial de exposición de los seres humanos, así como las consecuencias para el medio ambiente. Si se logra disminuir el uso del mercurio en los productos se reducirá la demanda mundial de mercurio y eso ayudará, a la larga, a romper el ciclo que hace que el mercurio se transfiera de un medio a otro en el medio ambiente.

La principal iniciativa que se está poniendo en práctica en la actualidad para coordinar las actividades destinadas a reducir el mercurio en los productos es la esfera de actividad sobre productos que contienen mercurio del Programa mundial de modalidades de asociación sobre el mercurio3. Como parte de esta esfera de actividad se está coordinando y apoyando distintas iniciativas para promover la sustitución, en los casos en que es viable, o desarrollar alternativas sin mercurio, en los casos en que no existe ninguna; iniciativas para detectar, reducir y eliminar las liberaciones de mercurio en el aire, el agua o la tierra a nivel mundial derivadas de la fabricación de productos con mercurio; iniciativas para brindar beneficios económicos y educativos a asociados y al público en general al promover soluciones competitivas desde el punto de vista comercial y responsables desde el punto de vista ambiental para reducir el uso de productos a los que se añade mercurio; iniciativas para identificar productos y sectores manufactureros en los que se usa mercurio, poner en práctica estrategias efectivas para promover el uso de alternativas viables a los productos a los que se añade mercurio, hacer un seguimiento de la disminución en el uso del mercurio; etcétera.

1.2.2 Reducción de la oferta de mercurio


También se han emprendido varias iniciativas destinadas a reducir la oferta general de mercurio en el mercado centrándose, en particular, en la eliminación gradual de la producción de mercurio primario (procedente de minas de mercurio), dado que el mercurio primario aumenta directamente la cantidad total de mercurio que circula en la economía.

En las últimas décadas la extracción de mercurio se ha realizado principalmente en tres países que extraen mercurio para su exportación (España, Kirguistán y Argelia), y en un cuarto país (China) que lo extrae fundamentalmente para satisfacer su consumo interno. Ahora bien, tanto España como Argelia en los últimos años han puesto fin a sus operaciones de extracción de mercurio, que representaban bastante más de la mitad del mercurio primario producido anualmente. Estos países tomaron esa decisión por una combinación de factores económicos, técnicos y políticos, pero sus decisiones también coincidieron con un mayor control internacional de los emplazamientos de extracción de mercurio primario y una opinión cada vez más generalizada con respecto a que este tipo de extracción ya no es aconsejable y, quizás, hasta innecesaria.

La única mina de mercurio de importancia que todavía exporta esa sustancia es el complejo minero de Jaidarkán, en el Kirguistán. A pesar de problemas logísticos y técnicos, por su difícil acceso y problemas para obtener repuestos, esta mina es importante para la economía local y se ha mantenido en operación. Con el apoyo de los gobiernos de Suiza y de los Estados Unidos de América se ha dado comienzo a un proyecto para elaborar un plan de acción relativo a la extracción de mercurio primario en el Kirguistán.

En años recientes, la República Popular China ha restringido las importaciones de mercurio y aumentado la producción interna de mercurio para satisfacer sus necesidades internas, que son de importancia. China no es un país que haya exportado históricamente mucho mercurio y se diría que no tiene ni la capacidad ni el deseo de hacerlo. Sin embargo, China es un gran consumidor de mercurio y debido al rápido aumento de la demanda de mercurio en algunos sectores, es posible que el país deba considerar nuevamente la posibilidad de importar mercurio en un futuro próximo, a menos que se adopten otras medidas para reducir la demanda.

Entre otras de las medidas más generales para reducir la circulación y disponibilidad de mercurio se pueden citar las iniciativas propuestas por los Estados Unidos y la Unión Europea para prohibir las exportaciones de mercurio. En el caso de la Unión Europea, la prohibición de las exportaciones está acompañada de la obligación de almacenar el mercurio "sobrante" procedente de la producción de cloro-álcali, entre otras. En los Estados Unidos, el Gobierno Federal ha decidido almacenar a largo plazo las existencias gubernamentales de mercurio, en lugar de ponerlas a la venta en el mercado abierto. Con esas medidas se limita la oferta de mercurio, lo cual genera una subida en los precios del mercurio y, de esa manera, se contribuye a reducir la demanda de esta sustancia.

En el marco del Programa mundial de modalidades de asociación sobre el mercurio del PNUMA se han realizado algunas actividades destinadas a limitar el abastecimiento de mercurio a nivel mundial. Por ejemplo, la comunidad internacional ha reconocido que se debe dar prioridad a la adopción de medidas especialmente destinadas a prestar asistencia al Kirguistán para que pueda poner en marcha una posible transición de la mina de mercurio de Jaidarkán. Se está estudiando la posibilidad de realizar otras tareas en el marco de esta esfera de actividades de la asociación.




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