Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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Fuentes: “Producción de metal primario” estimada a partir de NRDC (2007); “contenido total de mercurio" a partir de cálculos del consultor; "mercurio recuperado" calculado tal como se describe en el cuerpo del documento.

3.1.3.4 Proyección en una situación de statu quo hasta 2015


Tal como se indica anteriormente, el contenido de mercurio de las menas y el gas natural depende en gran medida no sólo de la región geográfica, sino también de la veta de la mena en particular y del campo de gas en cuestión. Por ejemplo, hay indicios de que la cantidad de mercurio recuperado de la mina de oro de Yanacocha, en Perú, ha disminuido en 2006 y 2007 porque se ha extraído mineral de distintos depósitos, a pesar de que, geográficamente, están cerca de los depósitos explotados anteriormente61.

Sin embargo, se prevé que la recuperación del mercurio de fuentes de subproductos podría aumentar sin demasiado problema a un 50% o más del contenido de mercurio en 2015. Al mismo tiempo, se puede prever que la demanda total de estos recursos aumentará en por lo menos un 30% para el año 2015, habida cuenta del gran crecimiento económico, especialmente en China y la India.


3.1.4 Existencias o inventarios de mercurio


En el pasado, las reservas de mercurio que los gobiernos o sus apoderados conservaban se comercializaban en el mercado mundial. Las ventas de esas reservas han contribuido en forma significativa al abastecimiento de mercurio exportado de los Estados Unidos de América y de la ex Unión Soviética, aunque a veces es difícil obtener información precisa sobre este tema.

En 1994 el Gobierno de los Estados Unidos suspendió las ventas de mercurio a raíz de los cuestionamientos ambientales62. En 2006, se decidió consolidar en un único emplazamiento, en Nevada, las existencias restantes de mercurio de los Estados Unidos. Se trata de un inventario de 4436 toneladas de mercurio, que está bajo la responsabilidad del Organismo de Logística de Defensa de los Estados Unidos, y de otras 1306 toneladas de mercurio, en posesión del Departamento de Energía de ese país.

A pesar de la información obtenida en 2005 de un importante comerciante de mercurio europeo, en el sentido de que se habían agotado las existencias de mercurio en la ex Unión soviética, en 2006 y 2007 hubo comerciantes rusos que pusieron a la venta aproximadamente 500 toneladas de mercurio, que, según información, provenían del Kirguistán63. En 2008, corrió el rumor de que los comerciantes rusos estaban nuevamente acumulando mercurio, tal vez mercurio nuevo adquirido en el Kirguistán.

El inventario más importante de mercurio comercializable, en manos de una única entidad, se encuentra en España. Luego de realizar una inspección en el lugar, se estimó que las existencias de mercurio elemental en manos de MAYASA, en Almadén, ascendían, en 2005, a entre 1000 y 2000 toneladas métricas64, aunque un comerciante europeo bien informado ha estimado que esa cantidad en realidad asciende a más del doble65. Este inventario se acumuló a lo largo de varios años con material proveniente de una mina que había en Almadén, mercurio adquirido en el Kirguistán, entregas de mercurio de plantas de producción de cloro-álcali puestas fuera de servicio en Europa, etc.

Además de algunas de las existencias que se encuentran en cuartos de almacenamiento en las mismas plantas de producción de cloro-álcali, es probable que haya también otras existencias acumuladas, especialmente si se tiene en cuenta que ha habido un aumento en la especulación por parte de los comerciantes, incentivados por la volatilidad de los precios del mercurio desde 2004. Lambert Metals mantiene plantas de almacenamiento de mercurio en los puertos de Amberes y Rotterdam66. Asimismo, el comerciante más importante de mercurio de la India ha realizado muchísimas transacciones en los últimos años, y, por lógica, tiene existencias en Mumbai, aunque no hay información precisa sobre las cantidades.

En general, los inventarios de mercurio constituyen una variable importante en la oferta y demanda del mineral, por varias razones, que incluyen las siguientes:



  • No se conoce a ciencia cierta qué cantidad de mercurio hay, pero se estima que oscila entre 4000 y 6000 toneladas.

  • El mercurio con frecuencia se conserva en zonas francas, ya sea para facilitar el trasbordo, ya para evitar los trámites administrativos de los envíos dentro y fuera de los países.

  • Si un inventario no se encuentra en un momento dado en una zona franca, es muy fácil enviarlo a una, por ejemplo poco antes de que entre en vigor la prohibición de la exportación de mercurio de la Unión Europea. Se prevé que los inventarios restantes de la Unión Europea se trasladarán fuera de la Unión Europea antes del año 201167.

  • Por último, estos inventarios son elementos que ayudan a equilibrar la oferta y demanda de mercurio en los períodos de transición o de trastornos de los mercados -por ejemplo, en caso de que cierre una explotación minera primaria, o cuando entre en vigor la prohibición de las exportaciones de la Unión Europea.

Sin embargo, también por todas las razones mencionadas, es prácticamente imposible predecir la contribución anual de esos inventarios al mercado. Para 2005, se estimó que ingresaron al mercado entre 300 y 400 toneladas de mercurio provenientes del inventario de Almadén68. Sobre la base de la mejor información disponible, es probable que una cantidad similar (en promedio) pueda ingresar al mercado de las distintas existencias e inventarios en el correr de los próximos 10 años.

3.1.5 Oferta mundial de mercurio en 2005


En el cuadro 3-7, para resumir lo expuesto anteriormente, se presentan todas las fuentes principales de abastecimiento de mercurio en 2005.

Cuadro 3-7 Abastecimiento mundial de mercurio, 2005



Fuentes de abastecimiento de mercurio (2005)

Abastecimiento de mercurio (toneladas métricas)

Extracción primaria de mercurio

1150-1500

Mercurio como subproducto, incluida la limpieza de gas natural

410-580

Mercurio reciclado de productos y procesos a los que se ha agregado la sustancia

a)

Mercurio de las plantas de fabricación de celdas de cloro - álcali (después de su puesta fuera de servicio) b)

700-900

Existencias c)

300-400

Total

2560-3380

Notas:
a) Cantidad incluida en el cálculo previo de consumo de mercurio "neto"
b) El "mercurio de celdas de cloro-álcali" es mercurio elemental extraído de las celdas después de que las plantas han dejado de operar.
c) Principalmente de Almadén, sin incluir el mercurio recibido anteriormente de plantas de producción de cloro-álcali puestas fuera de servicio.

Estas fuentes mundiales de mercurio en 2005 pueden compararse al consumo neto de mercurio mundial (valor promedio ligeramente superior a las 3.000 toneladas), como se presenta en el cuadro 2-7, supra.



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