Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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3.1.3 Mercurio como subproducto

3.1.3.1 Procesamiento de metales no ferrosos


Es probable que del procesamiento de zinc, cobre, plomo, oro, níquel y otros metales no ferrosos se libere mercurio, porque estas menas por lo general contienen concentraciones en traza de mercurio y porque se utilizan métodos térmicos para procesarlos.

El contenido de mercurio de un metal depende de la geología particular de los depósitos del mineral. Se sabe que en la región mediterránea, la parte occidental de los Estados Unidos y el Canadá, la parte oriental de Australia y algunas zonas de China central y Perú hay "corredores" de depósitos con un alto contenido de mercurio46. Muchas de estas zonas geográficas también producen una gran parte del oro del mundo: cuatro de los cinco mayores productores de oro en 2004 se encontraban en Australia, los Estados Unidos, China y Perú47 (Sudáfrica es el mayor productor). Estas zonas con un alto contenido de mercurio también corresponden a las principales regiones de producción de zinc: en 2004, en China se extrajo alrededor de un cuarto de toda la producción de zinc en el mundo y en Australia, Perú y el Canadá y los Estados Unidos, en su conjunto, se produjo otro 40%. No obstante, es importante recordar que también se ha registrado un alto contenido de mercurio en depósitos de metales de otras partes del mundo48, y que el contenido de mercurio puede cambiar muchísimo dentro de una misma zona geográfica.

El mercurio que se encuentra en los diversos metales como metal en traza por lo general se emite a la atmósfera durante el proceso de fundición, a menos que se lo extraiga del proceso antes de ser emitido. Las liberaciones de mercurio se pueden atrapar con carbón activado u otras técnicas, y con frecuencia se las elimina como desecho peligroso. Asimismo, si se utilizan determinadas técnicas de eliminación y el contenido de mercurio es suficientemente elevado, puede resultar económicamente viable (o exigido en el permiso de operación, como en el caso de Finlandia) reciclar los desechos de mercurio y recuperar el mercurio.

Según la información proporcionada por funcionarios de la principal compañía que vende tecnología de punta para la remoción de mercurio, su equipo podría instalarse en los equipos de fundición de zinc, cobre, plomo, oro y otros metales para reducir las emisiones de mercurio. No obstante, a excepción de las plantas de producción de oro en las que se utiliza un tratamiento térmico previo y la electrorrefinación para recuperar el mercurio obtenido como subproducto (especialmente en América del Norte y América del Sur)49, principalmente las fundiciones de zinc, y únicamente algunas de las de mayor envergadura, han optado por hacer la inversión necesaria para no generar emisiones de mercurio a la atmósfera50.



Menas de zinc

Con el fin de hacer una estimación del mercurio presente en los desechos de la fundición de zinc, los funcionarios de Boliden calcularon la producción de mercurio generado como subproducto basándose en la capacidad nominal de las unidades, la cantidad de gas tratado en ellas y el contenido típico de mercurio en el gas. Estimaron que, a nivel global, se encontraban unas 260 toneladas de mercurio en el calomel producido anualmente en las fundiciones de zinc (que, en parte, se reciclaba y en parte se enviaba para su eliminación), con una variación del 50%, teniendo en cuenta las incertidumbres con respecto a las distintas operaciones de las distintas plantas, las condiciones en que operaban las distintas unidades, etc. Al primer cálculo para estimar la recuperación potencial de mercurio a nivel mundial de las menas de zinc se agregaron las 22 a 24 toneladas de mercurio producidas en la fundición de Finlandia en 2005, en la que se utilizaba otro proceso51. Cabe notar que se trata únicamente del potencial del equipo de remoción de mercurio instalado en la actualidad.



Menas de oro

En relación con la recuperación del mercurio como subproducto de la extracción de oro industrial (comparada a la extracción aurífera artesanal o de pequeña escala), las principales fuentes de las que se recupera mercurio están en América del Sur y los Estados Unidos de América. En su conjunto, hay cinco minas de oro en América del Sur en las que se recupera mercurio -tres en Perú, una en Chile (una explotación muy importante) y una que está comenzando en la Argentina. Sin contar la mina de Argentina (porque es demasiado temprano para poder hacer un cálculo), la cantidad total de mercurio recuperado de estas cuatro minas asciende a entre 80 y 100 toneladas métricas por año.

La NRDC (2006) ha hecho un estudio bastante a fondo de este sector. Teniendo presente que los Estados Unidos (sobre todo el estado de Nevada) recuperan en la actualidad por lo menos 100 toneladas métricas de mercurio de sus propias operaciones de extracción aurífera (Brooks and Matos, 2005; Jones and Miller, 2006), el estudio se usó de base para llegar a un cálculo de aproximadamente 200 toneladas métricas de mercurio recuperado en 2005 de operaciones de extracción aurífera en todo el mundo. Se dice que un motivo importante para recuperar el mercurio es la preocupación cada vez mayor que tienen las empresas en relación con la imagen que dan con respecto al medio ambiente, lo cual deja entender que la recuperación del mercurio es una práctica que, probablemente, se generalice en mayor medida en la industria de la fundición.

Otras menas

El contenido de mercurio en las menas de plomo y de cobre es mucho menor en promedio, pero las cantidades procesadas son bastante elevadas. Además, en una mina de antimonio - mercurio del Tayikistán se recupera mercurio como subproducto y también de algunas otras operaciones de extracción que tienen lugar en otras zonas de la Federación de Rusia, etc.52.

Basándose en los datos relativos al contenido de mercurio de metales no ferrosos proporcionados en el "Instrumental" sobre el mercurio del PNUMA53, se ha calculado a grosso modo que cada año se liberan entre 1000 y 1500 toneladas métricas de mercurio de diversos metales, en los procesos de refinación54. La mayor parte de ese mercurio va a parar a la atmósfera, pero una gran parte se captura y recupera, tal como se describe anteriormente, o también se elimina. La suma de las diversas fuentes no ferrosas, según figura en el cuadro 3-13, arroja una estimación de entre 400 y 500 toneladas métricas de mercurio recuperado nivel mundial a partir de la fundición en 2005.

3.1.3.2 Limpieza del gas natural


En el curso práctico sobre el mercurio que el PNUMA organizó en Bangkok55, la delegada de Malasia se refirió a las emisiones de mercurio en su país relacionadas con los campos de gas, que posiblemente sean significativas, principalmente debido a la quema en antorchas.

La mayor parte del gas natural contiene mercurio en cantidades de traza. En muchas regiones del mundo, según la geología, como en los Países Bajos, el Mar del Norte, Argelia, Croacia, etc., las concentraciones de mercurio son lo suficientemente elevadas como para causar graves problemas relacionados con el equipo durante el procesamiento56. Pirrone y colegas informaron que se debe obtener una reducción del mercurio a niveles inferiores a los 10 g/m3 antes de que se pueda utilizar el gas, aunque el mercurio a veces se extrae del gas incluso en concentraciones mucho menores57. Se estima que anualmente se recuperan entre 25 y 30 toneladas métricas de mercurio de los desechos de gas natural en la Unión Europea, sin contar otros lugares58. En 2005, los Países Bajos exportaron, para su reciclado en Alemania, aproximadamente 55 toneladas de mercurio en desechos de gas depurado, aunque no se trataba de una cantidad acumulada en un año solo59. En el informe sobre el comercio del PNUMA se calculó que el mercurio recuperado a nivel mundial a partir del gas natural ascendía a entre 30 y 40 toneladas por año, aunque puede tratarse de un cálculo ligeramente inferior a las cifras reales60.


3.1.3.3 Producción mundial de mercurio como subproducto


En el cuadro 3-13 se muestran en forma tabular los principales puntos presentados anteriormente y se presenta una estimación total mundial de alrededor de 400 a 600 toneladas de mercurio recuperado anualmente como subproducto. Se trata de una cifra bastante inferior a la mitad del contenido total de mercurio estimado en las materias primas que figuran en el cuadro.
Cuadro 3-6 Producción mundial de mercurio como subproducto (2005)

Fuente del subproducto

Producción metal primaria (toneladas)

Contenido total de mercurio (toneladas)

Mercurio metálico recuperado (toneladas)

Menas de zinc

9 millones

500-650

80-120

Menas de plomo

3,5 millones

20-30

0

Menas de cobre

14 millones

200-270

20-40

Menas de oro

2.400

220-250

180-220

Otros subproductos de extracción minera

no corresponde

no corresponde

100-150

Gas natural

no corresponde

no se ha calculado

30-50

TOTAL




1000+ a 1200+

410-580


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