Informes sobre la oferta y la demanda actuales de mercurio, con inclusión de proyecciones en las que se tiene en cuenta la eliminación gradual de la minería primaria de mercurio



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3.1.2 Mercurio residual de la industria del cloro-álcali


Además de los desechos de mercurio generados en las plantas de cloro-álcali, hay una gran cantidad de mercurio utilizado en los procesos que se encuentra en el fondo de las "celdas " electrolíticas. Ese mercurio es necesario para que el proceso de mercurio funcione adecuadamente. Cuando se cierra una planta de fabricación de celdas de mercurio o se la convierte en una planta de proceso de membranas, es probable que se extraiga el mercurio utilizado para los procesos.

En 2005 quedaban alrededor de 5,8 millones de toneladas métricas de capacidad de producción de cloro con celdas de mercurio en funcionamiento en los 25 países de la Unión Europea42. Entre los años 2005 y 2007, la industria anunció que cerraría o convertiría un millón de toneladas métricas de estas plantas de producción de cloro, incluidas plantas que se encontraban en Italia, Polonia, etcétera.

A nivel mundial, fuera de los 25 países que conforman la Unión Europea, en 2005 quedaban aproximadamente 4 millones de toneladas métricas de capacidad de producción de cloro a partir de celdas de mercurio, que incluían alrededor de 1,1 millones de toneladas métricas en los Estados Unidos de América, 428.000 toneladas métricas en la India, 430.000 toneladas métricas en la Federación de Rusia, 341.000 toneladas métricas en el Brasil, y entre 1,5 y 2 millones de toneladas métricas en otras partes del mundo43. También en esas regiones del mundo se están cerrando cada vez más plantas de producción de cloro-álcali a partir de celdas de mercurio y se están construyendo plantas sin mercurio, lo cual es reflejo de la prolongada transición a procesos distintos del de celdas de mercurio. Entre otros de los adelantos que se han realizado en la industria, la India está, según informes, procurando eliminar por completo para el año 2012 la producción con celdas de mercurio. Con excepción de una expansión del área de celdas de mercurio que tuvo lugar en la planta de Bandahar, en el Irán, desde principios de la década de 1990 no se han puesto en funcionamiento nuevas celdas de mercurio.

Cuando una planta de producción de cloro-álcali a partir de celdas de mercurio deja de operar (proceso que también se denomina "desactivación"), el mercurio obtenido a partir de ese proceso se puede reutilizar dentro de la industria, o se lo puede vender en el mercado internacional a compradores que no pertenecen a esa industria. Se prevé que entre el año actual y 2020 se clausurará la mayor parte de las plantas restantes de celdas de mercurio en Europa. De esta manera quedarán liberadas hasta 11.000 toneladas métricas de mercurio en celdas, y más mercurio de otras partes de las plantas. Euro Chlor, la asociación de la industria del cloro europea, ha concluido un acuerdo para que todo el mercurio que no necesita la industria de cloro-álcali de Europa se venda a MAYASA, la empresa de comercialización española (y ex empresa minera), que luego lo venderá en el mercado mundial. Hace poco la Comisión Europea concluyó un acuerdo político sobre la legislación que prohibirá las exportaciones de mercurio y que exigirá que el mercurio obtenido a partir de la desactivación de plantas de fabricación de cloro-álcali se envíe a "almacenamiento seguro" de largo plazo, a partir del 31 de marzo de 201144. Sobre la base del calendario de eliminación que figura en el cuadro 3-12, se puede calcular que se dispondrá de aproximadamente 1000 toneladas de mercurio por año de las plantas desactivadas de cloro-álcali, de las cuales un promedio de 760 toneladas (menos todo el mercurio transferido para el uso actual dentro de la industria del cloro-álcali de la Unión Europea) se enviará a un almacenamiento de largo plazo después de marzo de 2011, en cumplimiento de la legislación de la Unión Europea. Así pues, a partir de 2011, se puede estimar que la contribución de la producción de cloro-álcali al abastecimiento de mercurio en el mundo, no proveniente de la UE será de un promedio de 240 toneladas por año.


Cuadro 3-5 Mercurio liberado a partir de la desactivación de plantas de producción de cloro-álcali, 2005-2015

País o región

Capacidad de producción de cloro (t/año)

Probable reducción de la capacidad (t/año) 2006-2015

Mercurio recuperado de las celdas 2006-2015 (toneladas)

Mercurio disponible (toneladas - promedio anual)




Unión Europea

5,8 millones

3,8 millones

7.600

760




EE.UU.

1,1 millones

500.000

1.000

100




India

428.000

300.000

600

60




Brasil

341.000

50.000

100

10




Federación de Rusia

430.000

80.000

160

16




Otros

1,5 - 2 millones

300.000 - 500.000

600 - 1.000

80




Total







~10.300

~1.000




Para 2005 se estimó que esta fuente generó aproximadamente entre 700 y 900 toneladas de mercurio45.


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